Eléphant d'Afrique, éléphant d'Asie

Eléphant d'Asie et éléphant d'Afrique
Eléphant d'Asie et éléphant d'Afrique
En 1880, la population d'éléphants d'Afrique était estimée à 7 millions d'individus, aux derniers comptages, ils ne seraient plus que 400 000 aujourd'hui. En Asie où ils sont domestiqués depuis 5 000 ans, ils ne sont plus que 50 000 à l'état sauvage.


L’éléphant d’Afrique

L'espèce africaine atteint 5 à 7 tonnes pour les mâles, 3 à 4 mètres de hauteur et une longueur de 6 à 7,5 mètres avec la trompe. Le front est fuyant avec souvent une bosse médiane. Les oreilles beaucoup plus grandes que chez l'espèce asiatique peuvent s'écarter à 1,50 mètres de la tête. Les oreilles qui sont très développées, permettent de réguler la température corporelle, grâce à une vascularisation très importante.
Les défenses d'éléphant existent chez les deux sexes. Cependant, la femelle ne porte que rarement des défenses. Elles sont beaucoup plus développées chez le mâle et atteignent parfois plus de trois mètres.

Un certain nombre de sous espèces ont été décrites. Ne sont bien définies que les deux suivantes : l'énorme éléphant de savane (Loxodonta africana oxyotis) ayant habituellement quatre doigts et trois orteils et l'éléphant de forêt (Loxodonta africana cyclotis) plus petit aux oreilles arrondies ayant le plus souvent cinq doigts et quatre orteils. Ce petit éléphant appelé également assala est réputé pour son mauvais caractère et sa promptitude à charger notamment quand il a consommé de l'iboga, une plante spécialement réputée pour provoquer chez les hommes et les animaux toutes sortes d'excitations.
L'éléphant d'Afrique n'a jamais été domestiqué. Néanmoins des promenades à dos d'éléphants africains sont maintenant possibles dans le delta de l'Okavango au Botswana.

L’éléphant d’Asie

Eléphants d’Asie
Eléphants d’Asie

L'éléphant d'Asie est plus petit et ne dépasse pas les 5 tonnes, il mesure de 2 à 3,50 mètres au garrot. Sa trompe est lisse et ne présente qu'un seul "doigt" préhensile.
Ses oreilles sont plus petites. Le crâne présente deux bosses proéminentes. Les défenses des éléphants d'Asie sont réduites, voire absentes chez les femelles. Le profil dorsal est droit ou légèrement convexe comparé à son cousin africain. Il existe plusieurs sous espèces en Asie. Beaucoup d'animaux sont domestiqués ou font l'objet d'un élevage rationnel.

Seul l'éléphant d'Asie a été domestiqué. C'est lui qui a transporté les armées d'Hannibal, c'est lui, qu'on voit dans les cirques, c'est lui, qui est le 4x4 le plus efficace pour débarder les grumes de bois précieux en Thaïlande, en Indonésie, en Indes et en Birmanie. Outre sa force extraordinaire, l'agilité de sa trompe fait merveille pour guider plusieurs tonnes de bois parmi les obstacles de la jungle. Ces éléphants sont nés en captivité ou capturés en fonction des quotas (en théorie). Ces quotas sont censés harmoniser les problèmes dus à la surpopulation dans certaines régions comme Sumatra, où l'exode vers les nouvelles terres laisse peu de place au monde sauvage.

Répartition

Troupeau en mouvement
Troupeau en mouvement

Eléphant d'Afrique
Historiquement l'éléphant peuplait l'Afrique, du sud du Sahara au sud du continent, de l'océan Atlantique (à l'ouest) à l'Océan Indien (à l'Est). Actuellement on le trouve dans 37 Pays.
Parmi lesquels : le Bénin, le Botswana, le Cameroun, le Congo, la Côte d'Ivoire, le Gabon, le Mali, le Kenya, la Namibie, le Niger, la Namibie, la Somalie ou l'Afrique du sud.
Il a disparu du Burundi en 1970, de la Mauritanie en 1980 et du Swaziland en 1920 avant d'y être réintroduit en 1990. Son aire de répartition sur le continent est extrêmement compartimentée. Les habitats qu'il occupe sont très variés. Comme il ne peut survivre une longue période sans eau, il vit en forêt, en savane, le long des rivières et des marais.

Des troupeaux entiers pratiquent des migrations saisonnières en suivant les pluies. C'est le cas au Burkina Faso et au Mali où ils migrent en même temps que les bergers Peulhs et leurs troupeaux aux confins du Sahel et de la savane arbustive. C'est le thème du merveilleux livre de Romain Gary, Les racines du ciel, dans lequel la fantastique sécheresse qui désole l'Afrique des années 50, oblige des troupeaux entiers à prendre des risques qui leurs seront souvent fatals pour trouver, en migrant à travers l'immense continent, l'eau et la nourriture qui leur sont nécessaires.

Eléphant d'Asie
On le rencontre en Inde et dans le sud-est de l'Asie y compris à Sumatra et à Bornéo. Également au nord de la Chine et dans les pays situés au sud de la chaine Himalayenne.
Il vit en forêt et dans la jungle dès lors qu'il y a des milieux ouverts et des herbages.

Statut

Eléphant d’Afrique avec environ 30 kg d’ivoire
Eléphant d’Afrique avec environ 30 kg d’ivoire

Eléphant d'Afrique
Depuis 1988 et dans la majorité des pays qui l'accueille, l'éléphant d'Afrique est classé en Annexe 1 de la Cites (Convention internationale sur le commerce des espèces de faune et de flore menacées d'extinction). C'est-à-dire que son commerce est interdit car il met en péril l'espèce. Il résulte également de ces dispositions qu'une personne ayant, par exemple, en sa possession un objet en ivoire ne pourra franchir de frontière sans l'autorisation de l'organe de gestion Cites du pays sortant. Cette autorisation est délivrée sur la base d'un permis accordé par l'administration du pays de destination.
Dans quelques pays, il est classé en annexe 2. Ce classement précise que l'espèce n'est pas nécessairement menacée d'extinction actuellement, mais que l'on cherche à éviter une exploitation incompatible avec sa survie.

Eléphant d’Asie prêt pour la parade
Eléphant d’Asie prêt pour la parade

Eléphant d'Asie
Depuis longtemps l'éléphant d'Asie est chassé pour sa viande. Depuis moins de temps, il est braconné pour son ivoire et capturé pour être domestiqué. Il souffre beaucoup de la déforestation et du développement de l'agriculture. La population asiatique sauvage est estimée entre 20 000 et 40 000 individus. La reproduction de l'espèce à des fins de domestication limite les risques de disparition...
L'éléphant d'Asie est classé en Annexe 1 de la convention Cites.

Carte d’identité

Eléphant d'Afrique
Ordre : Proboscidiens
Famille : Éléphantidés
Genre : Loxondonta
Espèce : Loxodonta africana.

Eléphant d'Asie
Ordre : Proboscidiens
Famille : Éléphantidés
Genre : Elephas
Espèce : Elephas maximus.


Article réalisé par Jean-Pierre Fleury.

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