Le gorille, le plus grand des hominidés

Par : Jean-Pierre Fleury - tout savoir sur ...
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gorille male adulte

Gorille mâle adulte

Les gorilles sont les plus grands des singes. Malgré les fantasmes que leur anatomie inspire, ces animaux humanoïdes font bien partie de notre proche parentèle.


Comment reconnaître les gorilles ?

vieux males tete impressionnante
Chez les vieux mâles, la tête est encore plus impressionnante

Il faut d'abord savoir qu'il existe deux espèces de gorilles, chacune séparée en deux sous-espèces. Les différences anatomiques des sous-espèces sont cependant modérées et il est possible de décrire collectivement les gorilles.

Description
Ce sont les plus grands et les plus massifs des hominidés, avec un poids maximum de 230 kilos dans le milieu naturel, et plus encore lorsqu'il est nourri par l'homme.
Le corps est massif et musculeux, les bras sont particulièrement puissants.
Le pelage est normalement noir, le mâle dominant diffère par un dos gris clair, qui lui vaut le nom de dos argenté. Ce mâle, qui protège toute la troupe, possède également des canines plus développées. Ces animaux ont une large gamme d'expressions faciales.
On notera la taille faible du pénis en comparaison du corps, avec 5 centimètres (15 centimètres en érection).

La face comme les oreilles sont dépourvues de poils. L'expression est rendue plus dure par le développement des arcades ainsi que par un prognathisme certain. La tête impressionne par sa masse et sa hauteur. Chez les vieux mâles la tête est encore plus impressionnante du fait du développement de la crête sagittale, le cimier, sur laquelle sont attachés les puissants muscles de la mâchoire inférieure.

vieux male dos argente
Vieux mâle ou dos argenté

En ce qui concerne l'allure, le gorille peut marcher à quatre pattes mais aussi se redresser, notamment lors de ses comportements d'intimidation. Lorsqu'il se déplace à quatre pattes, il présente ses phalanges contre le sol, et non la paume, différant sur ce point d'autres singes plus volontiers quadrupèdes.

Taille et poids
150 kilos pour les femelles, 230 kilos pour les dos argentés, soit un très gros singe. Un dos argenté montre de plus une envergure de bras de 2,50 à 2,75 mètres!

Longévité
Une trentaine d'années dans son milieu naturel. Record de 55 ans en captivité.

 

Les gorilles et leurs cousins

Les gorilles sont des mammifères primates de la famille des hominidés. Ce sont de très proches parents de l'homme.
L'ordre des primates regroupe les lémuriens, les tarsiers et les simmiiformes. Ce dernier groupe contient ce qu'on appelle communément "singes", comme les macaques, les babouins, les gibbons et ce qu'on dénomme les grands singes, c'est-a-dire la famille des hominidés qui regroupe l'orang-outan, les gorilles, le chimpanzé, le bonobo et l'homme.
Un chimpanzé a 99% de son ADN commun avec l'homme. Quant au gorille, c'est 98% de son ADN qu'il partage avec nous.

On peut donner cette Classification simple pour retenir les relations de parenté des gorilles et des hommes
Famille des Hominidae
Sous-famille des Homininae
Tribu des Gorillini (les gorilles)
Tribu des Hominini
Sous-tribu des Panines (les chimpanzés)
Sous-tribu des Hominines (l'homme et ses parents fossiles)

femelle gorille plaines
Femelle de gorilles des plaines avec son petit

La sous-famille des Gorillini, contient le seul genre Gorilla. Au sein du genre Gorilla, il existe deux espèces de gorilles, chacune contenant deux sous-espèces. La classification des gorilles est donc la suivante :

Genre Gorilla (les gorilles)

Espece Gorilla gorilla (les gorilles ouest-africains)
Deux sous-espèces: Gorilla gorilla gorilla (le gorille des plaines de l'ouest) et Gorilla gorilla diehli (le gorille de la rivière Cross)

femelle gorille montagnes
Femelle des gorilles des montagnes avec son petit

Espece Gorilla beringei (les gorilles est-africains)
Deux sous-espèces: Gorilla beringei beringei (le gorille des montagnes) et Gorilla beringei graueri (le gorille des plaines de l'Est)

Quelques particularités des gorilles

Comme les chimpanzés, les gorilles sont capables d'utiliser des outils. Et il ne s'agit pas d'un usage lié à l'influence humaine, les gorilles développent cette aptitude spontanément, dans leur milieu naturel. Ils utilisent fréquemment des branches pour attraper les feuilles les plus éloignées, et on a même observé un gorille se faire un pont avec un tronc pour traverser un fossé. Un autre spécimen a été vu en train de sonder un point d'eau avec une branche pour évaluer sa profondeur. Car il faut le noter les grands singes comme naturellement les hommes ne savent pas nager et évitent de s'aventurer en eau profonde.
Les gorilles communiquent entre eux en utilisant les 24 sons distincts qu'ils ont à leur disposition.

Ethologie des gorilles

gorille herbivore
Le gorille est avant tout un herbivore

Alimentation
Ce sont des animaux essentiellement herbivores, même si certains insectes rentrent également dans leur régime alimentaire, notamment les termites. Ils consomment toutes les parties des végétaux comestibles, depuis le fruit jusqu'à la racine, en passant par les feuilles des arbres et les jeunes pousses.
Apparemment, ils ne boivent jamais à l'état sauvage si toutefois leur nourriture est assez riche en eau.
Les gorilles sont presqu'essentiellement des animaux forestiers
La prise de nourriture et le repos occupent l'essentiel du temps de ces animaux.
Les relations sociales occupent le temps restant. Le mâle dominant, notamment, maintient son autorité sur les membres du groupe et éloigne tout intrus.
Ces animaux se font un lit de feuilles pour dormir. S'ils sont essentiellement vus à terre, certaines populations sont plus aptes à grimper aux arbres pour attraper leur nourriture. Les vieux mâles, trop lourds pour être à l'aise dans les arbres, se font un nid au sol.

Prédateurs
A l'état adulte les mâles en bonne santé n'ont guère de prédateurs si ce n'est l'homme et les virus comme Ebola. Plus faibles, les gorilles sont la proie des panthères.

naissance bebe gorille
Naissance en captivité d’un bébé gorille

Reproduction
La reproduction est liée à l'organisation sociale du groupe, qui est caractérisée par la présence d'un mâle adulte dominant, le célèbre dos argenté. Appelé ainsi en raison de son dos qui est devenu gris clair en vieillissant, il diffère effectivement des jeunes mâles qui ont un pelage plus uniformément noir.
Ce mâle dominant féconde toutes les femelles du groupe, ce dernier comptant en général une quinzaine d'individus. Le mâle dominant n'accepte aucun partage et repousse tout autre dos argenté, dans des postures d'intimidation très impressionnantes. Il crie, il casse les branches, et il tambourine sur sa poitrine, un comportement qui l'a rendu célèbre dans les salles de cinéma du monde entier.
Parfois, les autres mâles du groupe contestent l'autorité de dos argenté, mais un groupe ne peut se former qu'autour d'un seul mâle dominant. Dans le cas de la prise de pouvoir d'un dos argenté extérieur, ce nouveau mâle peut tuer les jeunes gorilles descendant de l'ancien chef de groupe.
Les femelles peuvent voir leur mâle dominant changer pour un autre en même temps qu'elles voient disparaître sa descendance, l'alternance est alors totale.
Les femelles ne sont toujours fécondées que par un seul mâle à la fois. La gestation dure autour de 260 jours soit presque neuf mois.
La femelle qui met à chaque fois un seul petit au monde est féconde des l'âge de 6 ans mais elle ne peut avoir qu'une portée tous les 4 ans.
Le petit devient très déluré à 6 mois mais tète sa mère jusqu'à un an et demi.

Carte d’identité des gorilles

Classe: mammifères
Ordre : primates
Famille : Hominidés
Nom : Genre Gorilla

Article réalisé par Arnaud Filleul et Jean-Pierre Fleury.

 

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