Le tigre et les hommes

Le tigre n'est pas dangereux mais alors pourquoi les habitants des zones inondables du Bengale passent- ils des nuits entières à taper sur des gamelles ?


Danger pour l’homme

Le tigre évite en général l'homme. Le plus souvent, il perçoit l'homme en premier et s'éloigne. S'il est surpris, il s'enfuit. Se sont les femelles avec les jeunes qui sont les plus agressives et qui peuvent attaquer en dernier recours. Seuls les sujets vieux malades ou blessés attaquent l'homme.
Même si le tigre fait partie des félins "mangeurs d'hommes", cela ne signifie pas que l'être humain fait partie intégrante de son régime alimentaire, mais il arrive que certains individus s'attaquent à l'homme, surtout en Inde.

Un peu d'Histoire
Au 19ème siècle, le bilan humain était lourd : on déclarait chaque année plusieurs milliers de morts et de blessés mais depuis le début du 20ème siècle, les victimes sont beaucoup moins nombreuses. Désormais, les attaques de tigre sont souvent le fait d'individus isolés, le plus souvent malades ou trop vieux pour chasser des proies "classiques". Les principaux accidents mortels viennent non pas d'un tigre ayant pris l'habitude de chasser l'homme, mais plutôt d'une mise en contact fortuite entre l'homme et l'animal qui a poussé le tigre surpris à attaquer.
Pourtant les cas célèbres de tigres mangeurs d'homme ne manquent pas. Le plus connu est sans nul doute celui de la tigresse surnommée "la mangeuse d'homme de Champawat" qui fut abattue par le chasseur Jim Corbett en 1907 et qui avait tué plusieurs centaines de personnes.
 

Couverture de l’Intrépide, journal pour la jeunesse, début du 20<sup>ème</sup> siècle
Couverture de l’Intrépide, journal pour la jeunesse, début du 20ème siècle

Il existe une région en Inde et au Bengladesh appelée Les Sundarbans qui est la plus grande zone de Mangroves en réserve de la planète. Essentiellement composés de forêt de mangroves, les Sundarbans abritent les derniers tigres mangeurs d'homme. On déplore chaque année plusieurs dizaines de victimes. Pour les experts de la faune et de la flore, les tigres en voie d'extinction se retourneraient contre les humains à cause de l'augmentation du niveau de la mer et de l'érosion côtière, qui détruisent peu à peu leur habitat naturel. Ces deux phénomènes liés au changement climatique, incitent les félins à s'aventurer dans les villages à la recherche de nourriture et par conséquent se retrouver à proximité des humains.

Tigre et médecine traditionnelle

Dans toute l'Asie, la médecine traditionnelle fait usage d'extraits de plantes et d'animaux sauvages. Le tigre est l'un des animaux les plus utilisés à cette fin : sa graisse et ses os réduits en poudre, sont utilisés pour fabriquer des crèmes et des onguents (rappelons que le Baume du tigre, est composé uniquement d'extraits végétaux ; malgré son nom, ne nuit en rien à l'avenir du félin). La Chine sous la pression internationale, a adopté à la fin des années 1980, une législation interdisant l'utilisation des espèces animales les plus menacées. Des recherches ont été encouragées afin de trouver des produits de substitution et des composants de synthèse. Mais le problème est complexe et ne peut se résoudre par la simple voie légale, car la demande reste largement supérieure à l'offre. Il y a donc de nombreux braconniers qui défient la loi, et le braconnage perdure; le rhinocéros et le tigre, qui en sont les premières victimes, sont menacés de disparition.
Quant aux produits de substitution, ils sont en fait prélevés sur des animaux élevés en captivité. Cependant, les animaux sauvages restent capturés en trop grand nombre pour que ces élevages puissent renouveler leurs reproducteurs. On s'oriente donc vers des produits de substitution provenant d'autres espèces sauvages, mais celles-ci risquent à leur tour d'être mises en danger par un prélèvement intensif.
En tout état de cause, ces produits dérivés de la nature entretiennent un commerce parallèle très lucratif.

Le saviez-vous

Reconstitution d’un smilodon
Reconstitution d’un smilodon

Le tigre à dents de sabre
Disparu il y a 10 000 ans à la fin de la dernière période glaciaire Le Smilodon également appelé "Le Tigre aux dents de sabre" est considéré comme le plus puissant félin de tous les temps. On estime que ces félins de près de 300 kilos sont apparus sur les plaines d'Amérique du sud il y a 2 millions d'années. Chez les plus gros Smilodon, les canines de la mâchoire supérieure mesuraient plus de 25 cm de long. Ce félidé particulièrement féroce avait la réputation de poignarder ses victimes grâce à ces dents aiguisées émergeant devant la mâchoire inférieure et sa capacité à ouvrir très largement sa gueule.
 

Tigre blanc adulte
Tigre blanc adulte

Les tigres blancs
Les tigres blancs que l'on rencontre parfois sont tous issus du croisement réalisé en Inde dans les années 1950 d'un mâle sauvage avec une femelle en captivité qui a donné naissances à des petits blancs. Depuis il n'est pas rare, en captivité, de voir des tigres dont la couleur va de l'ivoire claire au blanc ; les raies sont brunes et les yeux bleus. Ces cas de leucistisme sont dus à un gène récessif qui donne une couleur très claire parfois blanc au pelage.

Un jeune ligron et un tigron adulte
Un jeune ligron et un tigron adulte

Les tigrons et les ligrons
Il est possible de voir en captivité des hybrides de lion et de tigre. Dans le cas d'un mâle tigre et d'une lionne, cet hybride est appelé un tigron, dans le cas inverse, c'est-à-dire un croisement réalisé entre une tigresse et un lion, il s'agit de ligre ou ligron.
Le ligre ou le ligron mais aussi l'ensemble des hybrides entre différentes espèces félines, est le résultat d'un croisement complètement artificiel. On ne rencontre jamais d'hybride félin naturellement, du fait de l'éloignement géographique (pas de tigres en Afrique, et simplement une minuscule population de lions en Asie, dans le parc national du Gir, une partie de l'Inde, l'ouest, où il n'y a pas de tigres), des périodes différentes de reproduction et des comportements nuptiaux propres à chaque espèce.

les moustaches du tigre
Les moustaches du tigre sont parait-il un instrument de meurtre très efficace. Voici le mode d'emploi : il suffit de couper des petits morceaux de moustache, de les dissimuler dans de la nourriture et d'attendre que celui qui les aura ingérer meurt d'une perforation intestinale...

Où observer des tigres

Dans les pays où l'espèce est encore présente et en particulier en Inde, il est possible dans les grandes réserves de participer à des sorties organisées pour observer des animaux. La chance d'apercevoir un animal est très faible car les milieux dans lesquels ils vivent sont très fermés et la rencontre est toujours liée à la chance. En France, plusieurs parcs accueillent des tigres. On peut citer dans le Loir et Cher le zoo de Beauval et dans les Yvelines le parc de Thoiry.

Des hommes qui sont des tigres

Le "Tigre" caricaturé  en tigre, couverture du journal la baïonnette, Mars 1919
Le "Tigre" caricaturé en tigre, couverture du journal la baïonnette, Mars 1919

Clémenceau qui en appliquant la formule dont il avait la paternité "la guerre est une chose trop importante pour qu'on la laisse aux militaires" fut le principal artisan de la victoire des alliés à l'issue de la première guerre mondiale. Sa fermeté devant l'adversité lui valu d'être affectueusement surnommé le Tigre.
Le commandant Massoud héros des résistances afghanes était appelé le Tigre du Panshir.
Les joueurs de l'équipe de rugby de Leicester qui évolue dans la première ligue anglaise sont les tigers.
Shere Khan est le tigre anthropomorphisé du Livre de la Jungle de R. Kipling et W. Disney.
Le requin-tigre

2010, l’année du tigre

Idéogramme chinois signifiant "le tigre"
Idéogramme chinois signifiant "le tigre"

Le tigre est parait-il doté d'un esprit vif et indépendant. Il aurait un intellect toujours à l'affut et s'intéresserait activement à son environnement.

Article réalisé par Eric Tournier et Jean-Pierre Fleury.